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Un mecanismo de la epigenética podría ayudar a explicar los efectos de la nutrición de la madre en la salud de sus niños

Estudios pioneros patrocinados por el Servicio de Investigación Agrícola (ARS) y realizados por genetista molecular Robert A. Waterland están ayudando a explicar cómo los alimentos consumidos por las mujeres en los días y las semanas cerca del tiempo de concepción—conocido como ‘la nutrición periconcepcional’—podrían afectar el funcionamiento de algunos genes en sus niños, y la salud de esos niños.

En un estudio previo, Waterland y sus colaboradores examinaron el funcionamiento de genes en 50 niños sanos viviendo en pueblos rurales en la República de Gambia en África Occidental. Este estudio ha influido en algunos de los estudios actuales de Waterland sobre los efectos de nutrición en los mecanismos de la epigenética. Por ejemplo, estos mecanismos pueden afectar los niveles en los cuales el proceso bioquímico llamado la metilación del ADN ocurren en regiones de ciertos genes. La metilación del ADN es imprescindible para el desarrollo de células y para la estabilización de las funciones de las células.

En el estudio en África Occidental, Waterland y sus colaboradores descubrieron que los niveles de la metilación del ADN fueron más altos en regiones de cinco genes en los niños concebidos durante los meses de agosto y septiembre en la estación de las lluvias, cuando típicamente había menos alimentos disponibles para las madres.

Según Waterland, dos de los cincos genes con niveles más altos de la metilación del ADN son asociados con el riesgo de enfermedad. Específicamente, el gen SLITRK1 es asociado con el síndrome de Tourette, y el gen PAX8 es asociado con el hipertiroidismo.

En un artículo publicado en la revista científica ‘PloS Genetics‘, los investigadores atribuyeron la variación en la epigenética a las diferencias dramáticas en los tipos y las cantidades de alimentos disponibles en los tres pueblos gambianos incluidos en el estudio.

Se puede leer más sobre esta investigación en la revista ‘Agricultural Research’ de marzo del 2013.

Waterland trabaja en el Centro de Investigación de la Nutrición de Niños mantenido en Houston, Texas, por ARS, el cual es la agencia principal de investigaciones científicas del Departamento de Agricultura de EE.UU. (USDA por sus siglas en inglés), y el Hospital de Niños de Texas y el Colegio Baylor de Medicina, donde Waterland es profesor de pediatría y de la genética molecular y humana. Esta investigación apoya la prioridad del USDA de mejorar la salud y la nutrición de los niños.

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